Calea Lactee este plină de planete, însă acum astronomii au găsit prima planetă potențială într-o altă galaxie.

De la detectarea primei exoplanete în 1992, astronomii au mai găsit încă mii. Ei estimează precum că Calea Lactee ar găzdui 40 de miliarde de exoplanete.

Deci, este ușor să ne imaginăm că planetele trebuie să fie des întâlnite în alte galaxii, în special în cele care par similare cu ale noastre. Dar când vine vorba de observarea acestor planete, există o problemă. Alte galaxii sunt atât de departe și stelele înghesuite într-o regiune atât de mică a spațiului, așa cum se vede de pe Pământ, încât este greu să le identificăm pe cele individuale. Deci, planetele extragalactice au scăpat din păcate de telescoapele noastre.

Rosanne Di Stefano de la Centrul de Astrofizică Harvard-Smithsonian, împreună cu mai mulți colegi, spun că au găsit o planetă candidată în Galaxia Volburei – M51 (Whirlpool Galaxy), la aproximativ 23 de milioane de ani lumină de Pământ, în apropierea constelației Ursa Mare. Această lume extraterestră, botezată M51-ULS-1b, este probabil puțin mai mică decât Saturn și orbitează un sistem binar la o distanță de zece ori distanța Pământului de Soare.

Observația a fost posibilă datorită unui set special de condiții. Sistemul binar gazdă al planetei constă dintr-o stea neutronică sau o gaură neagră care devorează o stea masivă din apropiere cu o rată imensă. Căderea prafului de stele eliberează cantități uriașe de energie, făcând acest sistem una dintre cele mai strălucitoare surse de raze X din întreaga Galaxie Volbueri. Într-adevăr, luminozitatea razelor X este de aproximativ un milion de ori mai strălucitoare decât a Soarelui la toate lungimile de undă.

CITEȘTE:  Betelgeuse a început să lumineze din nou

Sursele de raze X extrem de luminoase sunt rare și sunt repartizate în toată Galaxia Volburei. Asta înseamnă că sunt ușor de izolat pe fundalul stelelor obișnuite.

Iar sursa acestor raze X – gaura neagră sau steaua neutronică – este mică. Asta înseamnă că o planetă de dimensiunea lui Saturn care orbitează la un miliard de kilometri distanță poate eclipsa complet sursa de raze X, dacă ar trece direct în față în linia de vedere cu Pământul. Pe 20 septembrie 2012, exact asta pare să se fi întâmplat. Din fericire, observatorul orbitant Chandra cu raze X urmărea atunci. Sursa de raze X s-a estompat până la nimic și apoi a reapărut, întregul tranzit durând aproximativ 3 ore.

Atunci nimeni nu a observat acest lucru, deoarece seturile de date de la Chandra nu erau scanate pentru variații atât de scurte. Dar când Di Stefano și colegii săi s-au uitat, semnele erau clar vizibile. Există diverse motive pentru care o sursă de raze X se poate estompa în acest fel. Una este prezența unei alte stele mici, cum ar fi o pitică albă, care eclipsează sursa de raze X. Echipa spune că M51-ULS-1b nu poate fi o pitică albă sau alt tip de stea, deoarece sistemul binar este prea tânăr pentru ca un astfel de obiect să fi evoluat în apropiere.

O altă explicație potențială este variația naturală, poate din cauza unei întreruperi a materialului care cade în gaura neagră sau în steaua de neutroni. Di Stefano și colegii săi spun în aceste cazuri că luminozitatea se schimbă într-un mod caracteristic, frecvențele luminoase cu energie mai mare schimbându-se mai repede decât cele cu energie mai mică și pornind din nou într-un mod diferit.

CITEȘTE:  Oamenii de știință soluționează o problemă geometrică veche de 90 ani

Timpul de tranziție

Dar, în acest caz, toate frecvențele de lumină au dispărut și au reapărut în același timp, sugerând o eclipsă. „Este aproximativ simetric și are o formă tipică tranzitelor în care sursa și obiectul tranzitor au dimensiuni comparabile”, spun ei.

Acum, când a apărut primul candidat la o planetă într-o altă galaxie, Di Stefano și colegii săi spun că este probabil ca alții să fie găsiți mai rapid. Echipa a cercetat doar o parte din datele cu raze X de la Chandra pentru a găsi acest nou candidat planetar.

„Arhivele conțin suficiente date pentru a efectua sondaje asemeni celor ale noastre de peste zece ori”, spun echipa. „Prin urmare, anticipăm descoperirea a peste o duzină de planete candidate extragalactice suplimentare pe orbite largi”. Și încă mai multe date sunt colectate mereu. Deci, în timp ce M51-ULS-1b poate fi prima planetă candidată descoperită într-o altă galaxie, este puțin probabil să fie ultima.

astrofeed patreon

via: [Discover Magazine]